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Mesurer le temps

Les premires tentatives d'enregistrement du temps ont plus que probablement t faites partir de l'observation des phases lunaires. Des os plats portant des encoches graves furent dcouverts lors de fouilles, en 1962, prs du lac Turkana ( l'poque lac Rodolphe) au nord du Knia. L'interprtation moderne de ces successions d'incisions, et de leurs formes, laisse penser qu'elles pourraient indiquer le dcompte des jours entre les diffrentes phases de la Lune. La couche d'o est extrait cet os est date de -8 500. Des ossements encore plus anciens, remontant au palolithique suprieur (env. -20 000), ont t trouvs en Ukraine et en Rpublique Tchque ; ils portent des encoches tailles selon la mme logique.

Calendriers lunaires et luni-solaires

Pierre du Soleil

Le Soleil a rendez-vous avec la Lune,
Mais la Lune n'est pas l et le Soleil l'attend.

Charles TRENET (1913 - 2001)

Le cycle rgulier des phases lunaires, trs facile observer, a rendu cette utilisation aise... un certain temps. Car si la face de notre satellite change suivant des cycles immuables, elle n'est gure cooprante pour annoncer avec certitude le retour des saisons, renseignements dont une civilisation essentiellement compose de cultivateurs et de chasseurs avait le plus besoin.

La Pierre du Soleil, pierre commmorative aztque.

En effet, la priode synodique (du grec synodos = rencontre) de la Lune n'est pas un multiple entier de jours : sa dure (moyenne) exacte est de 29.530 59 jours, soit 29 jours 12 heures 44 minutes et 3 secondes. L'alternance de mois de 29 et 30 jours fut la solution adopte par bon nombre de civilisations pour grener le temps. Ce manque de coordination entre le cycle lunaire et celui des saisons a ainsi paralllement stimuler la rflexion et l'intrt pour l'observation astronomique (levers hliaques).
Pour des populations vivant principalement de l'agriculture, dont le rendement encore faible tait plus que jamais li au cycle solaire, il devint primordial de mettre en vigueur un calendrier de type luni-solaire. En thorie c'est trs simple : faire concorder l'anne tropique avec un nombre entier de lunaisons. Comble de malchance, la mcanique cleste tant l'œuvre d'un Dieu visiblement un peu fch avec l'arithmtique, l'anne tropique n'est pas un multiple entier de priodes synodiques, elle en contient 12.368.
Aussi a-t-il fallu recourir quelques artifices : on a priodiquement ajout une journe, voire mme un « mois conventionnel », l'anne pour parvenir conserver un accord suffisamment correct entre les deux cycles.

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